Online music: Is freemium model dying?

Online music (or online music streaming) is for sure a tough business, that I enjoy a lot as a musician and tech aficionado. I often wrote about it on this blog, so I decided to update the story as several milestones occured in the last monthes. My last post on this topic was in January, with a vid interview of Jonathan Benassaya, Deezer’s founder. At that time, he explained why the freemium business model (which is the same as a TV or a radio, in fact) was not working in the United States, whereas more successful in Europe.

So what happened exactly among the 2 main competitors, Deezer and Spotify (we could argue that iTunes music store makes part of the market, because it’s not really a pure-player – standard user comes from preinstalled software on Apple computer & devices):

  • Majors are buying shares to gain leverage (small share @Deezer and close to 20 % @Spotify)
  • New limits on catalog (songs you can listen with a free plan) and monthly free listening time : now 5 hours / month for Deezer and 10 hours / month for Spotify Free (with a 5-time listening cap on each song)

Revenue is the main problem to solve: according to Pascal Nègre (Universal Music France Manager), free streaming is a lot less profitable than paid streaming at present conditions (which is not very surprising, though). That’s why he sued Deezer recently, as the company was still giving access to songs not included in this year’s bargain. He also successfully managed to put pressure on Deezer. That’s why the freemium model applied to music is at stake now.

All in one, Spotify seems to be a winner this year. The company might be in close talks with Facebook to become a first-tier music provider. In addition, they raised another $100 million round in February with the russian DST fund. As Last.fm is not in the race any more – since its acquisition by CNet, it seems that nothing can stop Spotify.

As a conclusion, we might say that content owners are more powerful than ever inside the web economy. In a constant struggle to put brakes on and control innovation. Staying passive is not positive either. But that wouldn’t be the first battle between companies that control distribution, and those that control production so, new developments can always take place (like for instance right now with online video – see recent ISPs stories that unilateraly limit bandwith from your home towards Netflix & Youtube).

External sources : AllthingsD, Frenchweb

Musique en ligne : le modèle gratuit en berne

Dans le marché difficile de la musique en ligne, que j’ai souvent traité sur le blog (il suffit de faire une recherche sur deezer ou last.fm), plusieurs évolutions sont apparues dans les derniers mois. Dans mes 2 derniers billets sur le sujet, j’avais en effet laissé l’histoire à la fusion de Wormee (Orange Labs) avec Deezer (via une participation importante dans Deezer) et publié une interview du fondateur de Deezer, Jonathan Benassaya il y a 5 mois : il y expliquait notamment pourquoi le streaming musical gratuit ne fonctionnait pas aux Etats-Unis.

Récemment, les évolutions suivantes sont apparues chez les 2 principaux services – Deezer et Spotify :

  • L’entrée au capital des majors dans les 2 acteurs : chez Deezer (faible part) et Spotify (part de 17 à 20 %)
  • La restriction importante des catalogues et la limitation du nombre d’heures en écoute gratuite : c’est maintenant limité à 5h / mois chez Deezer et 10h / mois chez Spotify Free (et 5 écoutes du même morceau)

Les revenus sont au coeur du problème : d’après Pascal Nègre d’Universal France, le streaming gratuit rapporte beaucoup moins par titre que le streaming payant dans les conditions actuelles. Il a donc intenté un procès à Deezer, qui continuait d’utiliser des morceaux malgré que l’accord commercial n’ait pas été renouvellé en Janvier – tout en mettant la pression pour réduire le catalogue disponible gratuitement. Ainsi, le modèle freemium – cher à de nombreuses start-ups – montre des signes d’essouflement dans le secteur musical.

In fine, Spotify a le vent en poupe cette année. Le service seraît en discussion avec Facebook pour servir de source musicale globale. De plus, il a levé 100 millions de dollars en Février auprès du fonds russe DST. Officiellement numéro 2 en Europe, et déjà en bonne position aux Etats-Unis, la start-up s’affirme de plus en plus depuis que Last.fm est sorti de la course, racheté par le puissant groupe CNet.

La morale dans cette histoire ? Les propriétaires de contenus et de catalogues digitaux ont plus que jamais un poids décisif dans l’économie du web et l’innovation. Mais nous avons déjà vu des rebondissements dans ce genre d’affrontement entre les distributeurs (les “possesseurs de tuyaux”) et les producteurs !

Sources : AllthingsD, Frenchweb